michael smith93Et uventet gensyn med Michael Smith.

Nummer otte mod nummer syv, henholdsvis to og et point fra play-offs. Dette er scenariet før sæsonens andet møde med The Millers, og det understreger med al tydelighed, hvad der står på spil på trods af at der efter kampen på New York Stadium – ja det hedder Rotherhams hjemmebane – vil være 18 kampe tilbage af sæsonen. Da vi allerede har smidt tre points mod lørdagens modstander, kan et yderligere nederlag i sidste ende godt blive afgørende for, hvilken af de to klubber der slutter højest i tabellen.

Grundet de mange skader valgte manager Kenny Jackett sidste weekend mod Scunthorpe at skrotte den sædvanlige 4-2-3-1 opstilling, og valgte i stedet at stille op i en 3-5-2 formation. Noget lignende skal ikke udelukkes mod Rotherham da situationen mere eller mindre er den samme.

For Jackett bliver kampen et gensyn med den klub og det stadion, hvor han var manager før han afløste Paul Cook hos os. Bare 39 dage holdt han ud hos The Millers inden han sagde op. Selv har han åbenhjertigt erklæret, at det var et fejltrin baseret på en forkert vurdering af klubbens situation på daværende tidspunkt, og truppen som sådan. Opgøret bliver samtidig et gensyn med tre tidligere Pompey-spillere. Ryan Williams fik fire kampe i vores blå trøje i sæsonen 2011-12, der som bekendt endte med nedrykning fra The Championship. Joe Mattock fik i samme sæson syv kampe for os, I tillæg hentede The Millers i sidste uge Michael Smith til klubben, så også ham kommer vi til at stifte bekendtskab med igen. Det blev til 34 kampe og 7 mål for angriberen, der aldrig rigtig viste klassen hos os i League Two. Ikke nok med det så er vores tidligere manager Ritchie Barker i dag assisterende manager hos Rotherham.

Sæsonens første møde mellem de to klubber endte med en 1-0 sejr til The Millers på Fratton Park i en kamp, hvor gæsterne især før pausen sad totalt på os.

Rotherhams form og hvad vi kan forvente af dem
The Millers møder op uden nederlag i de seneste syv kampe, der har resulteret i 4 sejre og 3 uafgjorte, med en samlet målscore på 12-6. I denne periode har de ganske vist kun holdt nullet bagude en enkelt gang, mod bundproppen Bury, men omvendt heller ikke lukket mere end et mål ind pr. kamp. Så formen er god, og vores noget afbudsramte hold skal yde optimalt, hvis der skal blive til tre points i South Yorkshire.

Hjemme hedder værternes statistik 7-2-4, og de har i de tretten kampe lukket sytten mål ind. Så på dagen kan Rotherham altså være forholdsvis medgørlige. Statistikken viser også, at det især er efter pausen, at The Millers sikrer deres points. Varede en kamp således kun 45 minutter, ville Rotherham blot have vundet de 6 ud af 27 kampe. På det punkt er vi faktisk klart bedre – selv om vi som bekendt har svært ved at score mål i første halvleg af kampene.

Manager Warne er lidt af en fitness freak, så det er et ekstremt løbestærkt mandskab vi skal op imod, men også et ganske robust et af slagsen, hvilket 51 advarsler understreger. Det er tredjeflest af alle i rækken.

Sidste nyt fra The Millers
Topscorer Kieffer Moore, der kun var i klubben på lån fra Ipswich Town, er skiftet til Barnsley. Samtidig er anfører Lee Frecklington lidt overraskende rykket til Lincoln City i rækken nedenunder. Ny anfører for holdet er Richard Wood, der har været i klubben siden 2014.

Ny spiller i truppen er som nævnt angriber Michael Smith, der kommer fra bundholdet Bury. Er han blandt manager Warnes elleve udvalgte lørdag eftermiddag, vil det være anden gang i denne sæson at Smith starter mod os.

Darren Potter på midtbanen må sidde over med en skade.

Profiler hos hjemmeholdet
Med tabet af både topscorer Moore og anfører Frecklington, der sammenlagt stod for 17 træffere indtil nu, må The Millers undvære to af deres største profiler til mødet med os. Alligevel er der et par andre spillere der er værd at holde øje med.

Som afløser for Kieffer Moore har klubben som nævnt hentet Michael Smith. Selv om angriberen har været i klubben i under en uge er han samtidig er et for os velkendt ansigt, og kunne ligne en starter lørdag eftermiddag. Da han i tillæg med statsgaranti gerne vil bevise noget mod os, bliver han i mangel af bedre udnævnt til en profil.

Med fire mål og seks oplæg til mål må også Ryan Williams siges at være en afgørende spiller for The Millers.

Will Vaulks er holdets midtbanemotor, nærkampstærk og energisk. Meget går gennem ham, så han er endnu en spiller som vi skal have skærmet godt af for.

Jon Taylor på midtbanen er en af de spillere som har været gennemgående god i sæsonen indtil nu, og sammen med Smith bliver han nøglen til at The Millers offensiv fungerer.

Rotherham manager Paul Warne
Jobbet som manager er Warnes første, og han blev rekrutteret indefra. Han sluttede sin karriere som spiller i klubben i 2012 efter mere end 250 kampe for The Millers, og blev efterfølgende en del af klubbens coaching staff. Efter at Kenny Jacketts selv sagde op som klubbens manager i november 2016 blev Warne forfremmet og stod i spidsen for holdet i de resterende 29 kampe i sidste sæson. Trods en mager statistik på 4 sejre, svarende til 14 procent, var det nok til at beholde jobbet, dog blot på en såkaldt løbende kontrakt gældende for et enkelt år.

Situationen hos os
Stuart O’Keefe er blevet opereret for sin lyskenskade, og forventes ude i omkring tre måneder. Dette er det seneste tilbageslag af mange på skadesfronten, hvor flere spillere døjer med langvarige skader, heriblandt Danny Rose, Jack Whatmough og Tareiq Holmes-Dennis. Heller ikke Gareth Evans er klar endnu, og dermed er vi især på midtbanen efterhånden ganske sårbare. Det kunne betyde, at Nathan Thompson igen må hjælpe til der i stedet for defensiven som vanligt.

Jamal Lowe har skrevet under på en kontraktforlængelse, der binder ham til klubben til juni 2020.

Kenny Jacketts tanker om kampen
“We’ve had a lot of injury problems across our midfield and so putting Nathan Thompson in there last week helped us. So the formation we used last time with three at the back is an option, although systems aren’t the most important thing. It’s also about things like attitude, body language and that personal drive to be as successful as you can. There’s a lot of experience missing in that area when you look at the likes of Danny, Stuart and Gareth. It’s very important to adapt when you lose those players and it means plenty of younger players have been given opportunities. They’ve impressed on an individual basis, but I don’t think we’ve been strong enough as a collective in the centre of the pitch with those disruptions and that’s something to look at.”

“Rotherham are another side who have play-off aspirations like us – and quite rightly. A lot other clubs will be looking to break into that group as well, so it’s going to be a real race for the top six over the next few months. They have been up there the whole season and will be looking to bounce back to the Championship at the first attempt.”

“I don’t bear any grudges to anyone there, but all of my focus is on Pompey and we’re playing one of our rivals.”